Estado de conservación del Serpentario; una especie dependiente de la sabana africana

El Serpentario es una rapaza endémica del continente africano, es una especie muy ligada al hábitat de sabana. Actualmente las sabanas tienen una fuerte presión humana por sobrepoblación y eso está teniendo graves consecuencias sobre este hábitat y sus especies más representativas.

text in Spanish and then in English

El Serpentario (Sagittarius serpentarius) es una rapaz endémica del continente africano, es el único representante del género sagitario y actualmente se considera una especie monotípica,  aunque anteriormente a los especímenes de la población noroeste se les consideraba como Sagittarius serpentarius gambiensis.  Es una especie característica del hábitat de sabana, y regiones semiáridas ligada a los desiertos del Sahara y del Kalahari, actualmente ocupa también tierras de cultivo y pastizales de ganado.  La sabana de hierba corta es su hábitat idóneo.  Construye grandes nidos sobre acacias y árboles aislados de la Sabana y rara vez se observa en áreas forestales. 

Esta especie está catalogada desde el año 2011 como especie vulnerable (VU), anteriormente desde el año 2004 estaba catalogada como especie de preocupación menor (LC).  Anterior al 2003 estaba catalogada como especie desconocida (LR).  Desde 2012 el tamaño de su población global se estimó entre 6.700 y 67.000 ejemplares reproductores (BirdLife International 2016) y sus poblaciones presentan una tendencia decreciente.  En 2011 (BirdLife International 2011) su población estaba estimada entre los 10.000 y 100.000 ejemplares reproductores y hasta el 2004 el tamaño de su población se desconocía.  Entre 2011 y 2012 según los datos de (BirdLife International 2012) la población se redujo un 33%, aunque se considera que su población es continua y no fragmentada.

Serpentario en su habitat natural en el Masai Mara en Kenia / Seretarybird in its natural habitat in the Masai Mara in Kenya. Photography: R. Sánchez 2019 ®

El área de distribución descrita para 2016 es amplia e inicialmente ocupa la totalidad del su hábitat potencial en todo el continente, (BirdLife International 2016) lo cita como residente en 33 países en 4 más como especie accidental o rara y únicamente lo consideran extinto en Gambia. Si tenemos en cuenta el fuerte descenso poblacional registrado entre 2011 y 2012 parece que ese escenario es quizás demasiado optimista.  De los 33 países que se cita, en 10 no se conoce su situación  actual y apenas hay registros sobre su presencia, estos son Benín, Burkina Faso, Burundi, Chad, Congo, Djibouti, Lesotho, Mauritania, Senegal, Sudán del Sur.  Esta especie está disminuyendo dramáticamente en África central y occidente donde actualmente se considera como una de las especies de rapaces más amenazada de la región y algunos autores la consideran ya extinta en Mali, Burkina Faso y Niger (Thiollay 2006) en Mali no se registran reproducciones desde 1973 . De los países donde se tiene información en Angola es considerada como un residente poco común.  En Costa de Marfil (Thiollay, 1985) estimo la población en poco más de 10 ejemplares y no encontró evidencias de reproducción.  En Eritrea se le considera una especie residente pero escasa. En Swazilandia las poblaciones también se encuentran en regresión y estiman la presencia de 50 aves (Parker 1994), estando la mayoría en áreas protegidas.  En Etiopía está considerado como residente raro, no se conocen avistamientos al oeste de 36º.  En la República Centro Africana se considera una especie residente pero rara se tienen registros hasta al menos 2005. En Ghana ya no se reproduce, se considera un residente raro.  En Malawi se considera una especie poco común, aunque nidifica ocasionalmente.  En Mozambique se considera una especie en regresión, actualmente solo se registran reproducciones en la región central, el Serpentario se considera como una de las especies de rapaces más escasas del país (Parker, 2005).  En Nigeria se considera una especie poco común. En Somalia parece que solo se encuentra en la región del Noroeste.  En Sudán es considerada ave nacional, pero a pesar de ello se considera residente raro. En Togo no se reproduce y es considerado como visitante durante la estación seca.  En Zambia se considera como especie común pero su distribución es irregular, lo mismo ocurre en el vecino Zimbawue donde también tiene una distribución irregular, aquí ha desaparecido prácticamente de las tierras comunales y donde más frecuentemente se reproduce es en las áreas protegidas.

De los países que es considerada como una especie accidental, en Uganda la mayoría de los registros ocurren en el norte del país, en los países restantes Liberia, Ruanda y Guinea Bissau no se describe donde se producen el mayor número de registros.

Actualmente en Bostwana es donde parece que las poblaciones de Serpentario son más elevados, allí se considera una especie común excepto en el este del país donde es más escaso y en el noreste del país parece que no está presente.  En Kenia se considera una especie común, está presente en todas las áreas de hábitat de sabana o tierras de cultivo. En Tanzania aún se considera abundante pero también se ha registrado un importante descenso poblacional.  En Namibia también se considera un residente común, pero no se encuentran referencias sobre su tendencia poblacional.  Por último en Sudáfrica donde está catalogado como vulnerable (VU), en la última década del siglo XX parece que es la única población en crecimiento, especialmente en el NE del país, en el antiguo Transvaal, a finales de los 90 la población estaba estimada en torno a 1100 parejas reproductoras, sin embargo (Hofmeyr, 2014) detecta que esta especie se encuentra en regresión por la matorralización de ciertas áreas, el avance de la agricultura y el urbanismo. 

El Serpentario tiene un periodo de reproducción amplio, se pueden encontrar hembras reproduciéndose en cualquier época de año.  En algunas zonas como en el Kalahari (Herholdt, 2006) se ha comprobado que durante los periodos secos y sin lluvia en zonas donde su densidad es alta, esta especie se vuelve escasa, por lo que esta fluctuación se debe posiblemente a migraciones estacionales.

Serpentario alimentandose de una lagartija en Hells gate Kenia / Secretarybirds feeding on a lizard in Hells gate Kenya. Photography: R. Sánchez 2019 ®

Al contrario de la gran mayoría de especies de aves de presa el Serpentario es considerada como una especie positiva por la población local ya que basa principalmente su dieta en el consumo de serpientes,  roedores e insectos y aunque la deforestación le favorece su estado de conservación no mejora y la destrucción de hábitat le está afectando en amplias zonas.  La quema excesiva, la agricultura  y la ganadería intensiva están degradando su hábitat y reduciendo las poblaciones de sus especies presas.  El aumento de la población humana posiblemente también está influyendo negativamente sobre la reproducción, la caza furtiva y el envenenamiento indiscriminado de pozos de agua también se consideran como amenazas potenciales.  También se han descrito como potenciales amenazas, la colisión con vallas y líneas eléctricas, el ahogamiento en balsas de polietileno para el almacenaje de agua.  En Sudáfrica se han registrado  casos de muerte por electrocución y por envenenamiento por fitosanitarios e insecticidas.

Referencias bibliográficas / Bibliographic references

BirdLife International 2016. Sagittarius serpentariusThe IUCN Red List of Threatened Species 2016: e.T22696221A93549951. http://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2016-3.RLTS.T22696221A93549951.en. Downloaded on 04 December 2019.

BirdLife International 2012. Sagittarius serpentariusThe IUCN Red List of Threatened Species 2012: e.T22696221A37886528. Downloaded on 04 December 2019.

THIOLLAY, J. M. 2006. The decline of raptors in West Africa: long‐term assessment and the role of protected areas. Ibis148(2), 240-254.

Parker, V. 1994. Swaziland bird atlas, 1985-1991. Websters.

Parker, V. 2005. The atlas of the birds of central Mozambique. Endangered Wildlife Trust and the Avian Demography Unit.

Hofmeyr, S. D., Symes, C. T., & Underhill, L. G. 2014. Secretarybird Sagittarius serpentarius population trends and ecology: insights from South African citizen science data. PloS one9(5), e96772.

Herholdt, J. J., & Anderson, M. D. 2006. Observations on the population and breeding status of the African White-backed Vulture, the Black-chested Snake Eagle, and the Secretarybird in the Kgalagadi Transfrontier Park. Ostrich-Journal of African Ornithology77(3-4), 127-135.


State of conservation of the Secretarybird; a species dependent on the African savanna

The Secretarybird is a raptor endemic to the African continent, it is a species closely linked to the habitat of the savanna. Currently the savannas have a strong human pressure due to overpopulation and that is having serious consequences in this habitat and its most representative species.

The Secretarybird (Sagittarius serpentaurus) is a raptor endemic to the African continent, it is the only representative of the sagittarian genus and is currently considered a monotypic species, although previously the specimens of the northwest population were considered as Sagittarius serpentaurus gambiensis. It is a characteristic species of the savanna habitat, and semi-arid regions linked to the Sahara and Kalahari deserts, currently also occupies farmland and cattle pastures. The short grass savanna is its ideal habitat. Build large nests on acacias and trees isolated from the Savannah and rarely seen in forest areas.

This species is listed since 2011 as a vulnerable species (VU), previously since 2004 it was listed as a species of least concern (LC). Prior to 2003 it was listed as an unknown species (LR). Since 2012 the size of its global population was estimated between 6,700 and 67,000 breeding specimens (BirdLife International 2016) and its populations have a decreasing trend. In 2011 (BirdLife International 2011) its population was estimated between 10,000 and 100,000 breeding copies and until 2004 the size of its population was unknown. Between 2011 and 2012 according to data from (BirdLife International 2012) the population decreased by 33%, although its population is considered to be continuous and not fragmented.

The distribution area described for 2016 is wide and initially occupies all of its potential habitat throughout the continent, (BirdLife International 2016) cites it as resident in 33 countries in 4 more as an accidental or rare species and only considers it extinct in the Gambia . If we take into account the strong population decline registered between 2011 and 2012 it seems that this scenario is perhaps too optimistic. Of the 33 countries mentioned, its current situation is unknown in 10 and there are hardly any records on its presence, these are Benin, Burkina Faso, Burundi, Chad, Congo, Djibouti, Lesotho, Mauritania, Senegal, South Sudan. This species is declining dramatically in Central and West Africa where it is currently considered one of the most endangered raptor species in the region and some authors consider it already extinct in Mali, Burkina Faso and Niger (Thiollay 2006) in Mali no reproductions are recorded since 1973 Of the countries where information is available in Angola, it is considered as a rare resident. In Côte d’Ivoire (Thiollay, 1985), I estimate the population in just over 10 copies and found no evidence of reproduction. In Eritrea it is considered a resident species but scarce. In Swaziland, populations are also in regression and estimate the presence of 50 birds (Parker 1994), the majority being in protected areas. In Ethiopia it is considered a rare resident, there are no known sightings west of 36º. In the Central African Republic it is considered a resident species but there are rare records until at least 2005. In Ghana it is no longer reproduced, it is considered a rare resident. In Malawi it is considered a rare species, although it nests occasionally. In Mozambique it is considered a regression species, currently only reproductions are recorded in the central region, the Secretarybird is considered as one of the rarest species of raptors in the country (Parker, 2005). In Nigeria it is considered a rare species. In Somalia it seems that it is only found in the Northwest region. In Sudan it is considered a national bird, but nevertheless it is considered a rare resident. In Togo it does not reproduce and is considered as a visitor during the dry season. In Zambia it is considered as a common species but its distribution is irregular, the same occurs in neighboring Zimbawue where it also has an irregular distribution, here it has virtually disappeared from communal lands and where it is most frequently reproduced in protected areas.

Of the countries that are considered as an accidental species, in Uganda most of the records occur in the north of the country, in the remaining countries Liberia, Rwanda and Guinea Bissau do not describe where the largest number of records is produced.

At the moment in Bostwana it is where it seems that the populations of Secretarybird are higher, there it is considered a common species except in the east of the country where it is more scarce and in the northeast of the country it seems that it is not present. In Kenya it is considered a common species, it is present in all areas of savanna habitat or farmland. In Tanzania it is still considered abundant but there has also been a significant population decline. In Namibia, it is also considered a common resident, but there are no references on its population trend. Finally in South Africa where it is listed as vulnerable (VU), in the last decade of the twentieth century it seems that it is the only growing population, especially in the NE of the country, in the former Transvaal, in the late 90’s the population was estimated Around 1100 breeding pairs, however (Hofmeyr, S. 2014) detects that this species is in regression due to the scrubbing of certain areas, the progress of agriculture and urban planning.

The Secretarybird has a long breeding period, females can be found breeding at any time of the year. In some areas such as Kalahari (Herholdt, 2006) it has been found that during dry and rainless periods in areas where its density is high, this species becomes scarce, so this fluctuation is possibly due to seasonal migrations.

Contrary to the vast majority of bird species of prey, the Secretarybird is considered a positive species by the local population since it mainly bases its diet on the consumption of snakes, rodents and insects and although deforestation favors its conservation status, habitat improvement and destruction is affecting you in large areas. Excessive burning, agriculture and intensive livestock are degrading their habitat and reducing the populations of their prey species. The increase in the human population is possibly also negatively influencing reproduction, poaching and indiscriminate poisoning of water wells are also considered as potential threats. They have also been described as potential threats, collision with fences and power lines, drowning in polyethylene rafts for water storage. In South Africa, there have been cases of death by electrocution and by poisoning by phytosanitary products and insecticides.

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